Het roerige leven van Rob Heilbron, de man achter O’Neill en Sapph

Geschreven door Redactie

Een paar weken geleden werd het boek “Winnen!” gepresenteerd aan het water bij jachthaven Het Bosch in Amsterdam. Onder het genot van een hapje, drankje en goed gezelschap maakten de aanwezigen er samen met Rob een mooi feestje van.

Rob is een zeer flamboyante ondernemer, eentje met een fantastisch ondernemersverhaal. Een verhaal vol successen als sportman, “knikkers” en veel mooie vrouwen. In de jaren ’80 werd Rob als ondernemer bekend door het surfmerk O’Neill naar Nederland te halen. Eind jaren tachtig was de O’Neill-schoolagenda een item dat bijna iedere scholier wel in de schooltas had zitten. Daarnaast lagen de stranden vol met strandgangers die gekleed gingen in O’Neill bad- en surfkleding. Een leuk detail is dat Rob eigenlijk “per ongeluk” succes behaalde met de t-shirtlijn van O’Neill. Hij besloot namelijk zelfstandig om shirts te bedrukken met het logo, deze gaf hij weg aan de mensen om hem heen als reclamemateriaal voor de surf- en badkleding. Uiteindelijk wilde iedereen de shirts hebben en werd de succesvolle kledinglijn geboren.

Jack O’Neill maakte van Rob een piraat met piratenstreken

Voordat Rob zijn sporen verdiende met ondernemen was hij een succesvolle sporter. Hij werd beroemd doordat hij een begenadigd zeiler was, zo won hij o.a. in 1977 de Europees Kampioenschappen catamaranzeilen. Tijdens het Wereld Kampioenschap in Hawaii leerde hij Jack O’Neill kennen en begon voor hem het bovenstaande avontuur. Dit ging niet zonder slag of stoot, Jack leek een beetje op een piraat en zo gedroeg hij zich ook. Rob had net een enorme bestelling wetsuits geplaatst bij O’Neill en op dat moment steeg de dollar in vergelijking met de gulden. Hiervoor had Rob zich niet ingedekt in hun afspraken en kreeg met een enorme tegenvaller te maken. Ineens was Rob technisch failliet, hij was net begonnen met ondernemen en had geen flauw idee! Maar als Jack een piraat was, dan kon hij dat ook zijn en met die instelling heeft hij zich eruit weten te draaien. Hij kocht t-shirts bij de groothandel, bedrukte ze zelf met het logo van O’Neill en verkocht ze voor een leuk prijs. Droeg je O’Neill dan was je cool en iedereen wilde daar natuurlijk bij horen, dus de t-shirts gingen als warme broodjes over de toonbank op stranden en bij zeil- en surfwedstrijden. Doordat hij geen royalty’s aan Jack afdroeg hield hij er een mooie marge aan over. Maar O’Neill kwam erachter en toen moest hij op het matje komen in Amerika. Jack was boos, heel boos… maar besloot uiteindelijk dat hij toch liever ging zeilen met Rob in plaats van ruzie te maken, waardoor hij er goed mee wegkwam. Voortaan moest hij wel de royalty’s betalen over de kledinglijn, welke inmiddels bestond uit t-shirts, truien en zomer- en winterjassen… als je dan toch bezig bent was zijn motto.

Omdat hij op een gegeven moment meer aan het vergaderen was dan dat hij aan het strand zat besloot hij O’Neill te verkopen en iets anders te gaan doen. Het merk werd voor het astronomische bedrag van 280 miljoen euro verkocht!

Rob is gek op vrouwen, dat steekt hij niet onder stoelen of banken. Hij omschrijft zichzelf als een egoïst, hij wil namelijk alles uit het leven halen. Met alles, bedoelt hij ook echt alles. Lekker eten en drinken, lekker kunnen sporten en vooral veel lekkere seks. Gek op vrouwen, maar wel respectvol! Hij complimenteert ze, is open en gezellig en vooral discreet. Hij draagt vrouwen op handen en dat lijkt de sleutel tot zijn “succes”.

Lingeriemerk Sapph, lekker opstandig doen!

In 2006 raakte hij betrokken bij het lingeriemerk Sapph. Het doel was om een goedkopere versie van Marlies Dekkers in de markt te zetten. Iets waar Rob naar eigen zeggen veel eerder mee had moeten beginnen, dit heeft natuurlijk te maken met het feit dat hij nog meer omringd werd door mooie vrouwen. Met zijn strijdlust ging hij vol in de aanval met enorme billboardreclames. Op de borden stonden (voor die tijd) veel te blote vrouwen afgebeeld met alleen een bh die wel erg veel leek op de spider-bh van Marlies Dekkers. Op deze opstandige manier weet Rob het merk Sapph in korte tijd bekend te maken in de markt. Marlies werd daar natuurlijk niet blij van en begon een juridische strijd tegen Sapph. Deze strijd wist Rob om te zetten in een publicitair spel waarbij hij zichzelf steeds als underdog en brutale jongen van de straat wist neer te zetten. Hiermee won hij steeds meer het publiek voor zich, wat zeker geen windeieren legde. In 2011 won Marlies Dekkers de rechtszaak, wat voor niemand een verrassing was, en mocht Sapph niet langer de Dekkers-kopieën verkopen. Daarnaast werd er een enorme boete opgelegd, waardoor het lingeriemerk in betalingsproblemen dreigde te komen. De oplossing was om de boedel van het lingeriemerk te verkopen aan Roland Kahn (eigenaar van Coolcat) en sindsdien is Sapph (iets) minder opstandig!

Een jetsetbestaan vol (sport)succes, geld en vrouwen

In het boek spreek Rob voor één keer vrijuit over zijn zaken, en ook over zijn leven. Hoe heeft hij de dingen gedaan, wat voor trucs heeft hij gebruikt? Welke loeren heeft hij gedraaid en welke rol heeft de Koninklijke familie in zijn leven gespeeld? Het leven van Rob is een jetsetbestaan vol (sport)successen, geld en vrouwen. Maar ook: hoogoplopende ruzies in boardrooms, rechtszaken en afpersers. Schrijvers Joost van Kleef en Henk Willem Smits hebben het roerige leven van de man achter O’Neill en Sapph op levendige wijze vast weten te leggen, je hebt het gevoel dat je Rob het verhaal zelf hoort vertellen. In het voorwoord omschrijft Jort Kelder hem als een man met een grote mond en een klein hartje. Lees het boek en oordeel zelf!